Docking dá aos satélites de telecomunicações da Intelsat nova vida útil

Dois satélites americanos aportaram no alto do Atlântico em uma demonstração do que muitos comentaristas esperam ser uma nova indústria florescente.

Uma das plataformas é uma nave espacial de telecomunicações antiga com pouco combustível; o outro é uma unidade auxiliar que agora assume todas as funções de manobra do primeiro.

Isso permitirá à Intelsat-901 estender sua missão de 19 anos de transmissão de TV e outros serviços por mais cinco anos.

O evento foi descrito como uma grande conquista pelas empresas envolvidas.

Northrop Grumman, que produziu o Mission Extension Vehicle-1 que pegou o Intelsat-901, disse que era a primeira vez que dois satélites comerciais se reuniam dessa maneira a uma altitude de pouco mais de 36.000 km.

O MEV-1 agora empurrará o IS-901 para uma posição equatorial a 27,5 graus oeste, para que possa retomar as funções de telecomunicações no final de março ou no início de abril.

A indústria de satélites vem conversando há algum tempo sobre a capacidade de realizar serviços em órbita e reabastecer as naves espaciais antigas, e até mesmo trazer ativos extintos do céu. Mas o acordo Northrop Grumman / Intelsat é realmente a primeira iniciativa comercial a dar frutos.

Isso permitiu que o MEV-1 se aproximasse do IS-901 com a confiança de que, se algo desse errado durante o procedimento de encontro, nenhuma espaçonave operacional próxima seria comprometida.

A doca era autônoma. O MEV-1 conseguiu isso dirigindo uma sonda no bico do motor do IS-901 e abrindo alguns “dedos” para travar as duas naves espaciais.

O veículo da Northrop Grumman agora controlará todo o movimento do par, incluindo a indicação precisa exigida pelo IS-901 para mapear seus feixes de telecomunicações para as regiões corretas da superfície da Terra.

Quando a missão estendida da Intelsat terminar, o MEV-1 levará a plataforma de telecomunicações a uma órbita de “cemitério” antes de se juntar a outro cliente “correndo vazio” que precisa da mesma assistência em manobras.

A Northrop Grumman, que está operando seu novo negócio de serviços através de uma subsidiária, a SpaceLogistics LLC, disse que planeja expandir o conceito básico de “rebocador” oferecido pelo MEV-1 para incluir veículos capazes de reparo e montagem em órbita.

Já está trabalhando em sistemas que apresentariam não apenas sondas de acoplamento simples, mas braços robóticos para agarrar satélites. Outra opção que está sendo desenvolvida são as cápsulas de combustível que podem ser conectadas aos satélites com pouco combustível.

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